Fóssil ícone da evolução é reclassificado

Um dos fósseis mais famosos do mundo, considerado como o mais antigo pássaro conhecido, está ganhando um presente nada agradável no aniversário de 150 anos de sua descoberta: uma nova análise sugere que ele não é um pássaro.

Cientistas chineses estão propondo uma mudança na árvore evolutiva que tira o Archaeopteryx do ramo de “pássaros” e o coloca em um ramo similar, o de dinossauros parecidos com pássaros.

O Archaeopteryx era uma criatura do tamanho de um corvo que viveu há cerca de 150 milhões de anos. Ele possuía asas e penas, mas também alguns traços muito diferentes dos pássaros, como dentes e uma cauda ossuda. Descoberto em 1861 na Alemanha, dois anos após Charles Darwin publicar “A Origem das Espécies”, ele rapidamente se tornou um ícone da evolução e permaneceu popular desde então.

Os cientistas chineses reconhecem que eles possuem apenas fracas evidências para apoiar sua proposta, que inclui criar uma nova espécie de dinossauro.

Outros especialistas dizem que a mudança poderia ser facilmente revertida por futuras descobertas e que, apesar de abalar a compreensão científica na linhagem dos pássaros, não faz muita diferença para outras questões evolutivas.

O Archaeopteryx dwells é uma parte da árvore genealógica que foi constantemente modificada ao longo dos últimos 15 ou 20 anos, e ainda permanece embaralhada. Ela contém o pequeno dinossauro de duas patas que deu os primeiros passos rumo ao voo. Descobertas fósseis embaralharam a distinção entre pássaros parecidos com dinossauros e dinossauros parecidos com pássaros – e traços como penas não são mais considerados provas concretas.

“Pássaros estão muito misturados nesse grupo de pequenos dinossauros… É muito difícil dizer quem é quem”, disse Lawrence Witmer, da Universidade Ohio, que estuda evolução dos pássaros primitivos, mas não participou do novo estudo. A reclassificação proposta do Archaeopteryx não mudaria a ideia de que os pássaros surgiram a partir dessa parte da árvore, ele disse, mas isso poderia fazer cientistas reavaliarem o que eles pensam sobre evolução dentro da linhagem.

“Muito do que sabemos sobre a evolução primitiva dos pássaros foi, de certa foi, filtrado pelo Archaeopteryx,” disse Witmer . “O Archaeopteryx foi um marco… Agora, a peça central de muitas dessas hipóteses pode ou não ser parte dessa linhagem”.

A nova análise foi apresentada na edição de hoje da Nature por Xing Xu, da Chinese Academy of Sciences, em Pequim, e seus colegas. Eles compararam 384 traços anatômicos específicos de 89 espécies para descobrir como os animais eram aparentados. O resultado foi uma árvore que colocava o Archaeopteryx com os “deinonychosaurs”, carnívoros bípedes que são primos evolutivos dos pássaros.

Mas esse resultado apareceu somente quando a análise incluiu um dinossauro até então desconhecido, parecido com o Archaeopteryx, que os pesquisadores chamaram de Xiaotingia zhengi. Ele tinha o tamanho de uma galinha e viveu há 160 milhões de anos, na província chinesa de Liaoning, lar de muitos dinossauros com penas e de pássaros primitivos.

Julia Clarke, da Universidade do Texas em Austin, que não participou do estudo, disse que a reclassificação parecia ser justificada pelos novos dados. Mas ela enfatizou que o estudo lidou com uma seção ainda pouco compreendida da árvore evolutiva, e que mais descobertas fósseis poderia mudar o Archaeopteryx de volta para o ramo dos pássaros.

De qualquer forma, mudá-lo “alguns ramos” não é algo muito grande, e o fato de ele ser considerado um pássaro, ou não, é basicamente uma questão semântica que não afeta muito a questão maior sobre a origem do voo – disse ela.

Luis Chiappe, um especialista em evolução primitiva dos pássaros do Natural History Museum de Los Angeles, que não participou do estudo, disse que ele não acredita que a evidência seja muito sólida. “Sinto que isso precisa ser reavaliado por outras pessoas, e tenho certeza de que será”, disse.

Ilustração fóssil

 

 

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